Draft NBA: Paolo Banchero è il numero uno degli Orlando Magic

Paolo Banchero sapeva che giovedì sarebbe stato un giorno speciale, l’inizio della sua carriera in NBA.

Non aveva idea dei piani degli Orlando Magic, la squadra che quella sera scelse il primo draft NBA assoluto. Quando lo ha scoperto, pochi minuti prima che il commissario NBA Adam Silver chiamasse il suo nome, non poteva crederci.

“Questo non è nemmeno un sogno”, ha detto Banchero. “Sento che è una fantasia.” Sognavo di essere nella NBA, ma essere il numero uno in assoluto è pazzesco”.

Magic ha scelto Bancher, attaccante della Duke University, con la migliore scelta del draft di giovedì. È un potente attaccante di 6 piedi-10 e 250 libbre la cui madre, Rhonda Smith-Banchero, ha giocato nella WNBA. All’inizio della sua carriera nel basket, era un tutore e ha giocato a calcio e basket alla O’Dea High School di Seattle.

Pochi minuti prima che suonasse il suo nome, Banchero sedeva a un tavolo sul pavimento del Barclays Center, senza emozioni. La magia era arrivata e cominciò a diffondersi che Banchero poteva essere la loro scelta. Le telecamere si affollavano intorno a lui, ma all’esterno non ha reagito. Fu solo quando sentì il suo nome che la sua espressione cambiò.

Chinò la testa, guardò in alto e sorrise con le lacrime agli occhi.

“Ho detto a tutti che non avrei pianto, non importa quale suggerimento hanno preso su di me”, ha detto Banchero. “Mi ha semplicemente preso a calci. Non potevo fermarlo”.

Nella sua unica stagione alla Duke, Banchero ha segnato una media di 17,2 punti, 7,8 rimbalzi e 3,2 assist a partita ed è stato nominato Rookie of the Year per la Atlantic Coast Conference.

Suggerimenti per il resto dei primi cinque: Chet Holmgren dei Gonzaga al 2° posto nell’Oklahoma City Thunder, Jabari Smith Jr. da Auburn al 3° Houston Rockets, Keegan Murray dell’Iowa al 4° posto Sacramento Kings e Jaden Ivey di Purdue ai Detroit Pistons al numero 5.

Si considerava che tre candidati si fossero separati in cima alla bozza di quest’anno: Banchero, Holmgren e Smith.

Holmgren annuì e sorrise discretamente quando sentì per la prima volta il nome di Bancher. Quando Silver lo chiamò, Holmgren sorrise ampiamente e si fermò per stringere la mano e dare un lungo abbraccio ai suoi familiari.

“Ho mille emozioni per descrivere questo momento”, ha detto Holmgren durante un’intervista trasmessa alla Brooklyn Arena. “È surreale e tutto ciò che mi aspettavo.”

Holmgren, 20 anni, è un centro dormiente alto sette piedi, cresciuto a Minneapolis ed è stato nominato Minnesota Mr. 2021 a Minneapolis nel 2021. Pallacanestro. Era un compagno di squadra del liceo di Jalen Suggs, che Magic ha arruolato quinto assoluto nel 2021. Ognuno di loro ha trascorso una stagione nei Gonzaga.

Holmgren ha portato Gonzaga a un record di 28-4 e una media di 14,1 punti a partita, dando il 60,7% dei suoi tentativi di field goal. Ha anche segnato una media di 9,9 rimbalzi e 3,7 stoppate a partita. Gonzaga è entrato nel torneo NCAA come il giocatore numero uno in assoluto, ma è stato sconvolto agli ottavi.

Nei giorni precedenti la bozza, sui media si è diffusa la voce che Orlando avesse deciso di scegliere per primo Smith. Smith sembrava deluso mentre Smith aspettava che il suo nome suonasse. Quando finalmente Silver annunciò il suo nome, un altro potenziale candidato, Tari Eason della Louisiana, che stava suonando alla stessa conferenza, saltò giù dalla sedia per applaudire Smith.

“So che era una possibilità, quindi quando non è successo, sono rimasto sorpreso”, ha detto Smith della prospettiva di essere selezionato primo assoluto. “Sai, tutti i ragazzi tra cui scegliere sono grandi giocatori”. Portano molto in tavola. È stato, come ho detto in altre interviste: è stato un lancio di monete. Quindi, quando è successo, sai, ero felice per loro, ho applaudito per loro e ho aspettato che chiamassero il mio nome”.

Smith, 19 anni, ha trascorso una stagione ad Auburn dopo un’eccellente carriera di basket al liceo in Georgia. Ha giocato per la stessa squadra della Amateur Athletic Union della successiva squadra n. 1 di Magic: Dwight Howard. Il padre di Smith, chiamato anche Jabari Smith, ha trascorso parte di quattro stagioni nella NBA all’inizio del 2000.

Jabari Smith Jr. è stato nominato Rookie of the Year nella Southeastern Conference lo scorso anno e il secondo americano nella seconda squadra. Smith è un potente attaccante di 6 piedi e 10 forti con la capacità di tirare da un perimetro. Ha segnato il 42,9 percento dei suoi 3 punti e una media di 16,9 punti a partita ad Auburn.

La prima sorpresa della serata è stata la selezione di Murray Kings al numero 4, vista l’aspettativa che Banchero, Holmgren e Smith andassero nell’ordine dei primi tre. Gli spettatori del Barclays Center sono esplosi all’annuncio.

Murray è il miglior Hawkey selezionato nella storia della scuola. L’attaccante alto 6 piedi-8 ha vinto il premio All-American consensuale della prima squadra la scorsa stagione ed è arrivato quarto in Divisione I con un punteggio di 23,5 punti a partita. Ha portato gli Hawkeyes a un record di 26-10 e ha preso parte al primo round del torneo NCAA.

Ivey ha trascorso due stagioni a Purdue prima di iscriversi al progetto. Durante la sua seconda stagione, ha segnato una media di 17,3 punti, 4,9 rimbalzi e 3,1 assist a partita.

I Magic hanno vinto la lotteria del draft di quest’anno dopo aver terminato la stagione alle 22:60, il peggior record della Eastern Conference e il secondo peggior record del campionato. Solo gli Houston Rockets, che hanno avuto la loro terza scelta nel draft di quest’anno dopo la stagione 20-62, hanno vinto meno partite dei Magic.

Quest’anno è stata la quarta volta nella storia del franchise che è diventata la prima scelta. The Magic è stato redatto dalla prima selezione di Shaquille O’Neal nel 1992; Chris Webber, subito sostituito da Penny Hardaway nel 1993; e Dwight Howard nel 2004.

Un paio di Hardaway e O’Neal hanno portato una finale NBA, ma nessun campionato per Magic. Howard ha anche portato Magic a un’ultima apparizione nel 2009.

Più avanti nella loro carriera, O’Neal e Howard hanno vinto i campionati quando hanno giocato per i Los Angeles Lakers – O’Neal nel 2000, 2001 e 2002 e Howard nel 2020.

Prima di Bancher, è stato l’ultimo giocatore Duke ad essere selezionato per il totale del draft NBA Sion Williamson nel 2019. Banchero è seguito da due guardie – Antonio Edwards (2020) a Cade Cunningham (2021) – vincendo un premio per essere la scelta migliore.

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