Gli acari che si uniscono sui nostri volti di notte si stanno lentamente fondendo con gli umani

Se stai leggendo questo, probabilmente non sei solo.

La maggior parte delle persone sulla Terra ospita gli acari, che trascorrono la maggior parte della loro breve vita sepolti a capofitto nei follicoli piliferi, specialmente sul viso. In effetti, le persone sono l’unico posto dove stare Demodex follicolare. Nascono da noi, si nutrono di noi, si accoppiano con noi e muoiono con noi.

Il loro intero ciclo di vita ruota attorno alla masticazione delle cellule morte della pelle prima di prendere a calci quel piccolo secchio.

È così affidabile D. follicolare Sugli esseri umani per la loro sopravvivenza, una nuova ricerca suggerisce che gli acari microscopici sono in procinto di evolversi da un ectoparassita in un simbionte interiore – e uno che condivide una relazione reciprocamente vantaggiosa con i suoi ospiti (cioè noi).

In altre parole, questi acari si fondono gradualmente con i nostri corpi, quindi ora vivono permanentemente in noi.

I ricercatori hanno ora sequenziato i genomi di questi piccoli carnivori onnipresenti e i risultati mostrano che la loro esistenza incentrata sull’uomo potrebbe causare cambiamenti non visti in altre specie di acari.

“Abbiamo scoperto che questi acari hanno una diversa disposizione dei geni delle parti del corpo rispetto ad altre specie simili perché si adattano alla vita protetta all’interno dei pori”. Ha spiegato il biologo invertebrato Alejandro Perotti Università di Reading nel Regno Unito.

“Questi cambiamenti nel loro DNA hanno portato ad alcune caratteristiche fisiche e comportamenti insoliti”.

D. follicolare visto in una preparazione di idrossido di potassio dalla pelle umana. (KV Santosh / Flickr, CC BY 2.0)

D. follicolare è in realtà una piccola creatura affascinante. I detriti della pelle umana sono la sua unica fonte di cibo e trascorrerà la maggior parte delle sue due settimane di vita a cercarlo.

Gli individui emergono solo di notte, in una coltre di oscurità per strisciare lentamente attraverso la pelle per trovare un partner e, si spera, si accoppiano prima di tornare nell’oscurità sicura del follicolo.

I loro minuscoli corpi misurano solo un terzo di millimetro, con un grumo di minuscole gambe e una bocca a un’estremità di un lungo corpo a forma di salsiccia, proprio come sono usati per far scorrere i follicoli piliferi umani per raggiungere i gustosi nomi in essi contenuti.

Il lavoro sul genoma dell’acaro, guidato da Marin e dal genetista Gilbert Smith della Bangor University nel Regno Unito, ha rivelato alcuni degli affascinanti tratti genetici che governano questo stile di vita.

Poiché le loro vite sono così crudeli – non hanno predatori naturali, non hanno concorrenza e non sono esposti ad altri acari – il loro genoma è stato ridotto al necessario.

Le loro gambe sono alimentate da tre muscoli unicellulari e i loro corpi hanno un minimo assoluto di proteine, proprio ciò che è necessario per sopravvivere. È il numero più piccolo mai osservato in un gruppo più ampio di specie correlate.

Questo genoma troncato è la ragione di alcuni di essi D. follicolareE altri peccatucci speciali. Ad esempio, il motivo per cui esce solo di notte. Tra i geni perduti ci sono quelli responsabili della protezione dai raggi UV e quelli che svegliano gli animali alla luce del giorno.

Inoltre, non sono in grado di produrre l’ormone melatonina, che si trova in la maggior parte degli organismi viventi, con varie funzioni; nell’uomo la melatonina è importante nella regolazione del ciclo del sonno, ma nei piccoli invertebrati induce motilità e riproduzione.

Non sembrava dare fastidio D. follicolare, però; può raccogliere la melatonina secreta dalla pelle ospite al tramonto.

demodex follicolare del pene dorsaleQuesto non è conveniente. (Smith et al., Falena. Biol. Evol., 2022)

A differenza di altri acari, i loro organi riproduttivi D. follicolare si muovevano verso la parte anteriore del corpo, con gli acari degli acari maschi che puntavano in avanti e verso l’alto dalla parte posteriore. Ciò significa che devono sistemarsi sotto la femmina perché si siedono precariamente sui capelli a causa dell’accoppiamento, cosa che fanno tutta la notte, Stile AC/DC (probabilmente).

Ma sebbene l’accoppiamento sia molto importante, il potenziale pool genetico è molto piccolo: ci sono pochissime opportunità per espandere la diversità genetica. Ciò potrebbe significare che gli acari sono sulla buona strada per un’impasse evolutiva.

È interessante notare che il team ha anche scoperto che durante lo sviluppo della ninfa, tra la larva e l’adulto, gli acari hanno il maggior numero di cellule nel corpo. Quando raggiungono l’età adulta, perdono cellule: il primo passo evolutivo, hanno detto i ricercatori, sul percorso delle specie di artropodi verso uno stile di vita simbiotico.

Ci si potrebbe chiedere quali possibili benefici gli esseri umani possono trarre da questi strani animali; qualcos’altro che i ricercatori hanno scoperto potrebbe in parte suggerire una risposta. Gli scienziati la pensano così da anni D. follicolare non ha l’ano, accumula invece rifiuti nel suo corpo, che esplode quando l’acaro muore, causando malattie della pelle.

ano follicolare demodexLa freccia punta all’ano dell’acaro e ora sei probabilmente in una lista di controllo. (Università di Lettura)

Il team ha scoperto che semplicemente non è così. Gli acari hanno piccoli buchi; la tua faccia probabilmente non è piena di acari che sono stati postumi.

“Gli acari sono stati accusati di molte cose”, disse lo zoologo Henk Braig dell’Università di Bangor e dell’Università Nazionale di San Juan in Argentina. “Una lunga connessione con le persone potrebbe indicare che potrebbero anche avere ruoli benefici semplici ma importanti, come mantenere disconnessi i pori della nostra faccia”.

La ricerca è stata pubblicata in Biologia molecolare ed evoluzione.

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